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 ルドウィンは、ユナを前に乗せ、全速力で愛馬を飛ばした。
 たてがみにつかまりながら、ユナはくちびるを噛む。背中でルドウィンがいった。
「水晶を盗まれたのはこっちの落ち度だ。悪かった」
 風を切って駆けるなか、彼女を包むように手綱をとる彼の身体は温かく、その声は思いのほかやさしかったが、いまのユナには、どんなものも慰めにはならなかった。
 わたしのせいだ。ルシナンに行くにしろ行かないにしろ、村にいてはいけなかったのだ。
 灰色の騎士を見たといって、セイルがおびえたことがある。そのとき、ユナはいった。
 ||もしここにそんな奴が現れたら、わたしがセイルを守ってあげる||
 ||ほんと?||
 ||ほんとよ。約束する||
 ごめんね、セイル。本当にごめん。何度も心でいいながら、ユナは、涙でかすむ瞳で、ひたすら行く手を見つめていた。
 
 途中で馬に水を飲ませ、ふたたび走り続けたあと、リーヴェイン杉の森を抜けると、ぱっと視界が開けた。ユナは息を呑む。
 緑に囲まれた丘の街。石造りの建物が、やわらかな新緑と調和して、その頂には優美な城が輝いている。
 ウォルダナの都エステラ||。こんなときでなければ、どんなに胸が高鳴っただろう。
 丘のふもとにさしかかったアリドリアスは、速度を緩めることなく、曲がりくねった石畳の坂道を駆け上がる。美しい馬なのに、少しもひと目をひかずに、行き交う馬車や馬、人びとのあいだを縫ってゆく。
 ユナはルドウィンを振り返った。
「誰もあなたが王子だって気づかないのね」
「初めて会ったとき、きみは気づいた?」
 ユナは言葉につまる。
「人が目に留めるのは、王家の馬飾りやきらびやかな衣装だ。それと、どんなところでも目立たずに行くコツがあるのさ」
「どんなコツ?」
「気配を消すんだ」
 
 城門を駆け抜け、ゆるやかな坂を登り切ったところで、アリドリアスはぴたりと止まった。すぐに、馬丁とおぼしき少年が駆け寄ってくる。
 ルドウィンは、さっと降り立ってユナを降ろすと、全身から玉の汗を噴き出して湯気をもうもうと立てている愛馬の首を、ねぎらうようにやさしく叩いた。
「水と飼い葉をたっぷりやってくれ」少年に手綱を渡し、「正午過ぎに出発する」
「かしこまりました」少年はこたえた。
 ユナの前には、クリーム色を帯びた石造りのルデュセイア城が、文字通りそびえたっていた。近くで見ると、美しいというより荘厳で、ユナはただ言葉もなく仰ぎ見る。
「行くぞ」ルドウィンにうながされ、ユナは広い大理石の階段を上がった。
 円柱の脇に居並ぶ衛兵がいっせいに敬礼をする。
「ルドウィンさま!」ダンスパーティにいた側近が走ってきた。
「心配かけたな、サザレ。彼女は無事だ。着替えられるよう、部屋に案内してやってくれ」
「ヒューディはどこ?」ユナは聞く。「彼に会わせて」
「あとだ」ルドウィンはいった。「まずは国王に会ってもらう」
 
 着替えのすんだユナは、王の間に案内された。部屋の前では、すでにルドウィンが待っていた。
「ずっとよくなったな」質素な生成りの服を見下ろし、ルドウィンはいう。
 ユナに用意された衣装は、膝がやっと隠れる長さで、共布のサッシュベルトがなかったら、まるで侍女のネグリジェだ。
「こんなの好きじゃない」彼女は文句をいった。
「旅には動きやすい服が一番だ」ルドウィンは彼女の気持ちをまったく汲まずに、満足そうにいう。「さあ、王が待っているよ」
 国王カルザスは長年病床にあった。王妃はルドウィンとふたりの王女を残してとうに亡くなり、王女たちは、それぞれ地方の公爵に嫁いでいる。
 ユナは、てんがいのついた大きなベッドの脇に通された。天蓋からは金糸で縁どられたったカーテンが下がり、なかば開いたそのあいだから、横たわる王の姿が見えた。
 侍女がカーテンを開け、ルドウィンが近くによって身をかがめる。
「父上、こちらにいる娘がユリディケです」
「陛下」ユナはひざまずき、こうべを垂れた。
「ユリディケ」王は、その弱った身体のどこからでるのかと思えるほど、はりのある深い声でいった。「よく来てくれた。さあ、顔を見せておくれ」
 ユナはゆっくりと顔を上げる。
 ルドウィンと同じ濃い瞳が、まっすぐに彼女を見つめていた。はくはつと白いひげにおおわれた顔には、無数のしわが刻まれ、一国のあるじとしての長年の労苦を物語っているが、その瞳には、いまだ衰えぬ力強い光があり、それがユナの心を激しく打った。
「ユリディケ。ルシタナの再来である娘よ。なるほどそなたは美しい。その澄んだ瞳が、真の勇気とやさしさを宿しているのが、わたしには、はっきりと見える」
 ユナは恥じ入った。国王はわたしを買いかぶっている。自分はそんな人間ではない。
 王は言葉を継ぐ。
「いつの時代にも、暗黒はひそやかにゆっくりと、内側からむしばんでゆくものだ。
 長いあいだ、人々は互いを尊重し、違いを超えて、平和に共存する道を選んできた。
 しかしいま、融和より分裂を、連帯より対立を望む声が、いたるところで高まっている。テタイアの内戦はその現れであろう。
 このような時代に、神がそなたに与えた道は、長く険しい。ゆくてには、思いもかけぬ試練が待っていよう。
 だが、最後までその道をゆくがよい。
 よいかな、ユリディケ。真実は、時として隠されておる。その澄んだ瞳で、世の中をよく見ることだ。真実を求めれば、神は必ずそなたのそばにいる。そのことを、よく覚えておくのだよ」
「はい、陛下」
 王はほほえみ、それから、限りなくあたたかなまなざしを彼女に注いだ。
「ユリディケ。そなたはウォルダナの宝だ」
 ユナは、そのまなざしにこたえるすべを知らなかった。身も心もふるえ、そのあとどうやって下がったかも覚えていない。
 気がつくと、ルドウィンが王のかたわらにひざまずき、こういっていた。
「民間で医療団を募るという話も聞いています。彼らの助けも必要となるでしょう。あとのことは、ドレセンに任せてあります」
 ドレセンはルドウィンの従弟で、王の妹の息子である。
「必ず戻るつもりです。しかし、万が一の場合には、ドレセンを後継者に」
 カルザス王は黙したまま息子を見つめた。その瞳には、いましがたユナを見つめたときとは別の光が宿っていた。