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 ダンスパーティ当日、クレナの空は真っ青に晴れ渡った。
 レアナとユナの身支度を手伝いながら、イルナは、自分がダンスパーティに行った十七歳の夜のことを思いだしていた。
 あれはまるでゆうべの出来事のよう。それなのに、今夜は自分の娘たちがそのパーティに行くなんて。レアナもユナも、ついこのあいだまでほんの子どもだと思っていたのに、いったい、年月はどこに消えてしまったのだろう?
 イルナはため息をつく。
 たったひとりの妹の、大切な忘れ形見。ユナは最近、どきっとするほど妹に似てきた。
 うれしいことがあると、ぱっと輝く大きな瞳。ふっくらした、のつぼみのようなくちびる。つややかな濃い栗色の髪……。
 先日、夫と都に行ったときのこと。小さな宝石店の店先で、その髪にぴったりの真珠の髪飾りが目にとまった。そして昨夜、一日早く成人の誕生日を祝ってユナに贈ると、彼女は飛びあがって喜んだのだった。
 ||なんて素敵なの! ロデス伯父さん、イルナ伯母さん、本当にありがとう! ずっとこんなのがほしかったの。ねえ、イルナ伯母さん、明日、髪をアップにしてもらっていい?||
 イルナはユナの髪を結い、最後に、その真珠の髪飾りで留める。指先が、かすかにふるえた。
 そう遠くない将来、ユナもレアナも、自分の手を離れて、それぞれの道を歩み始めるときがくる。
 子どもは授かりものだというけれど、それより、ほんのつかのま天から預かった存在なのだ。そう彼女は思った。そして、子どもたちとの日々は、天からの贈り物なのだと。
 不意に胸がつまり、涙があふれそうになる。イルナは急いでいった。
「さ、これでいいわ」
「ありがとう、イルナ伯母さん! わたし、素敵なレディに見えるかな?」
 いつもと変わらぬ天真らんまんさに、イルナはどこかほっとする。
「ユナ。会場に着いたら、言葉遣いや立ち居振る舞いに気をつけるのよ。格好は充分に素敵なレディだから」
 ユナは最後の部分しか聞いていなかった。
「ほんと?」
 彼女はさっと立ちあがり、その場でくるりとまわってみせる。
 くるぶしまである白いシフォンのドレスが、やわらかなシルエットを描いた。胸もとには、妹が大切にしていた、ローレアの花をかたどったペンダント。編み込みを入れながら、ふわりとれんに結った髪には、月の雫のような髪飾り。
「ユナ」隣にいたレアナが、吐息をもらした。「とってもきれいよ。きっとルドウィン王子も目を留めるわ」
「レアナもほんとに素敵よ」ユナもレアナを見つめ、心のこもった声でいう。「生徒たちに見せてあげたいわね」
 レアナは淡い若草色のせいなドレスに身を包んでいる。ユナより少し明るい栗色の髪には、ロデスが今朝庭で摘んだクリーム色の薔薇のつぼみをさし、胸もとにはエメラルドのペンダントがきらめいている。星をかたどった小さなエメラルドは、ユナの真珠と同じく、イルナとロデスからの成人祝いで、レアナのブルーグレイの瞳は、その澄んだ緑とサテンのドレスの色を映して、ほのかな緑色を帯びている。
 いつもは地味で目立たない娘だが、よいはなんと輝いて見えることか。また涙があふれそうになり、イルナは娘たちの背中に手をやって、うながした。
「さあさ、ふたりとも。パスターさんが迎えにくるころよ」
 
 ユナたちが階段を降りていくと、ロデスとヒューディが感嘆の息をもらした。
「いったい、どこのお嬢さま方ですかな」ロデスはほおひげをこする。
 ヒューディは魅せられたように立ち尽くしていたが、レアナが最後の一段を降りると、こういった。
「今夜のぼくは両手に花だ」
 けれども、その視線はレアナひとりに釘付けになっていた。
 ユナはそんなヒューディの様子に気づき、明るくいう。
「ロデス伯父さん。伯父さんたちが初めて逢ったのは、このパーティだったのよね?」
「そうだな」ロデスはなつかしげにうなずき、妻の方を向く。「ちょうど今夜のレアナみたいに、髪に薔薇のつぼみを飾って、淡い黄色のドレスを着ていたっけね」
「二十年以上も昔のことよ。よく覚えてないわ」イルナはちょっとそっけなくいう。
「わたしは、よく覚えているよ」ロデスはやさしく返した。「ダンスフロアーに上がってきた姿をひとめ見て、最初のダンスに誘おうと心に決めたんだ」
「そして伯父さんたちのロマンスは、見事に花開いたわけね? 今夜もまた、素敵なロマンスが生まれると思うわ」ユナはいい、さりげなく隣のレアナを見た。
 レアナはさっと目をふせる。そのとき、表から馬車の音が響いてきた。レアナは救われたように顔を上げた。
「パスターさんだわ!」
 
 道中はにぎやかだった。パーティへの期待と不安が交錯し、誰もが興奮状態で、パスターさんとヒューディが交互に飛ばす冗談に、ユナとレアナはお腹の皮がよじれるほど笑った。
 パスターさんは、そんな会話のあいまに、自分の水車小屋で働かないかとヒューディを誘った。
「ちょうど若いのを探してるんだ。甥っ子がくるはずだったんだが、従兄の葡萄ぶどう園にひっぱられちまってさ」
「だめよ、パスターさん」ユナは釘を刺す。「ヒューディは、都の音楽芸術院に行くんだから」
「そうか」パスターさんは残念そうにいう。「それじゃ、落ちたらってことで」
「パスターさんったら。ヒューディは落ちないわよ」
「そうだな」パスターさんは、悪かった、というように笑う。「だが、人間、気が変わることもあるし、おまえさんならいつでも大歓迎だよ」
 やがて、風に乗って音楽が響いてきた。そしてほどなく、彼らは会場に着いた。
「わあ……」ユナは目を見張る。
 白樺の木立に囲まれた村の広場は、いつもとはまるで様子が違っていた。
 送りの馬車がそこここに止まり、華やかに着飾った男女が次々と降りてきては、中央に組まれたダンスフロアーへ向かっている。飾り彫りをほどこした手すりとかがり火で囲まれた松材のフロアーには、両側に、飲み物や料理をのせたテーブルが並び、右手なかほどではオーケストラが陽気な曲を奏でている。
「夜明けに迎えに来るよ」三人を降ろすと、御者台でパスターさんがいった。「それまで楽しんできな!」