17

 出発の日、ユナは夜明け前に目が覚めた。
 ひと晩中、浅い眠りしか得られなかったため、少し頭が重い。いよいよ今日はこの居心地のよい館を発つのだと思うと、胃がきゅっと痛くなる。小さくため息をついたとき、左手から、かすかなさざめきが伝わってきた。
 手首に目をやると、暗がりのなか、ダイヤモンドのブレスレットが、息づくように淡い青い光を放っていた。
 ルシタナの遺品。わたしへの言伝ことづて……。
 つかのま、ユナは、ダイヤモンドの清らかな光を見つめる。
 エレタナは、肌身離さず身につけて袖の中に隠しておくよう、また、ルドウィンとヒューディのほか誰にも知られないようにといって、袖口に小さなボタンのついたりの衣装を用意してくれた。
 そのことを打ち明けると、ヒューディはユナの手首を包むようにそっとブレスレットにふれ、それから、真剣なまなざしで彼女を見つめ、わかったといった。ルドウィンのほうは、ひとこと、うっかり落とすなよ、といっただけだった。
 まったく、つまらない男ね。ユナはかぶりを振って、ひんやりとした床に降り立つ。
 新鮮な空気を吸ってこよう。さっと着替えると、ユナは素足のまま廊下に出た。
 ここ数日、セティ・ロルダの館はものものしい雰囲気に包まれていた。各地からの援軍がランカやその他の駐屯地に到着したという知らせが次々と届くなか、大勢の将校たちが出入りし、会議の翌日には、ルドウィンの側近サザレも、ウォルダナからの進軍の途上、いったん隊を離れて駆けつけた。
 サザレは、ルドウィンとの短い再会ののち、ヤンとともに館を発った。ヨルセイスも昨日、デューに先んじてランカに向かった。
 一方、トリユース将軍をはじめとする参謀たちは、総力戦に備えて、テタイアの連合軍司令部へ移る準備を進めている。
 けれども、未明のいま、館の中は静かだった。厨房ちゅうぼうの方から、かすかな音が聞こえてくるだけだ。ジョージョーも働いているのだろう。旅の食料を用意するといっていたっけ。ユナはほほえみ、階段を降りる。
 回廊を通って広大な裏庭へ抜けると、芝の夜露が素足を濡らした。数日前が満月だったから、まだ月は明るいだろう。夜露や木々の葉が、淡くきらめいている。果樹園へ向かいながら振り返ると、館の上に、欠けゆく月が銀色に輝いていた。
「おはよう」ユナはささやく。
 この広い敷地を散策するのもこれが最後。そう思うと、名残惜しかった。花の終わったりんの園のどこかで、春歌鳥が歌い始める。その声も、去りゆく春を惜しむかのようだ。
 ユナは果樹園を抜け、池のほとりを通って、花園へと向かう。東の空がゆっくりと白み始め、花園でも春歌鳥が歌い始めた。風が夜明けのにおいを運んでくる。
 と、春歌鳥の歌のあいまに、誰かの声がした。どきっとして足を止める。デュー?
 うしろめたさを覚えながら、の茂みに身をひそめて、そっとのぞく。
 薄ぼんやりと青く染まる花園に、デューの後ろ姿が見えた。その向こう、日時計のそばにたたずんでいるのは、エレタナ。
「二千年のあいだ、ほかに誰も愛さなかったのですか?」デューがいった。
「愛を捧げた人は、ただひとりです」エレタナがこたえる。
「これからもずっと?」
「ええ」エレタナはささやく。「永遠に」
 凍てつくような沈黙。それから、デューがいった。
「亡くなった人を忘れてほしいとは思いません。ただ、知っていてほしいのです。ほかにもあなたに想いを寄せる者がいることを||
 ユナは、心臓が石になったような気がした。身体が指の先まで冷たくなってゆく。
「エレタナ。初めてあなたに会った夜から、ずっと」デューはエレタナに歩み寄り、彼女の両腕に手をかけようとした。
「ごめんなさい」エレタナは身を引き、その腕をすり抜ける。「どうか||
 それ以上その場にいることはできなかった。
 ユナはそっと茂みを離れ、池のほとりを走り、果樹園を駆けぬける。胸が張り裂けそうに痛い。涙があふれ、訪れた夜明けの素晴らしい風景も目に入らなかった。
 
「だいじょうぶかい、ユナ?」
 心配そうな声に、ユナはわれに返った。
 中庭のテラス席。ヒューディが顔をのぞきこんでいる。
「ああ||だいじょうぶよ」朝食の最中だったことを思いだし、ユナは笑顔を作る。「ゆうべ、眠れなかったの」
 テーブルにはふたりだけだ。いつもの面々は朝食を兼ねた会議に出ており、ルドウィンはそこで旅の最終確認をしているはずだ。彼とはそのあとホールで落ち合って、一緒に館を発つ。みんなが会議でよかった。デューとエレタナの前で、いつものように朝食をとるなど、とてもできそうもない。
「少しは食べておいた方がいいよ」
 ヒューディの言葉に、ユナはため息をつき、半熟卵をスプーンですくって、無理に口に流し込む。ジョージョーのゆで加減はいつも絶妙だが、今朝はどんな味もしなかった。
 食事がすんで部屋に戻るとき、ヒューディはいった。
「先に行って荷物の準備をしておくから、少し休んでから、ゆっくりおいでよ」
 
 ユナがホールに降りてゆくと、陽気な笑い声が聞こえ、ヒューディとルドウィンが冗談を飛ばしあっていた。ユナに気づくと、ルドウィンがいう。
「よお、おちびちゃん、おはよう。忘れ物はないか?」
 忘れ物……。デューへの想いは、この館に置いていったほうがいい。
「そうね……」ユナはこたえ、長いため息をもらす。
 ルドウィンは軽く眉を上げてユナを見たが、それ以上はなにもいわなかった。
 やがて、広い階段を、見送りの者たちが降りてきた。ユナははっと顔を上げる。
 デューとワイス大尉が何か話しながら降りてきた。後ろには、トリユース将軍とエレタナの姿が見える。
 デューがユナの視線をとらえ、彼女の方に歩いてくる。ユナは思わず目をふせた。
「きみのほうが、一日早く発つんだね」やわらかな声がした。いつも不思議な感覚でユナの心の奥にふれた声だ。
 ユナは顔をあげる。やさしく、どこか寂しげな瞳が彼女を見おろしていた。エレタナに思いを告げたときの激しさは、もうどこにもなかった。
「だいじょうぶ。きみなら、きっとできるよ」彼はいい、ユナをそっと抱きよせる。「気をつけて」
 甘く切ない感覚に、全身がふるえた。
「あなたも」ユナはささやく。
「ありがとう」デューはいい、身体を離した。
 エレタナがそばに来て、まだふるえている彼女を、やさしく抱きしめる。
「自分を信じて、ユナ。そうすれば、神さまはきっと、あなたとともにあるわ」
 それから、愛情あふれる深いすみれ色の瞳で、包み込むように彼女を見つめた。こたえようとしたが、声にはならず、ユナは黙って見つめ返す。エレタナを思う気持ちに、かすかな痛みと羨望がまじっていることに、戸惑いを覚えながら。
「ユナ」ワイス大尉が歩み寄り、ユナの気まずさを救った。「無事を祈ってるよ」
 かたわらでは、トリユース将軍が、ルドウィンの広い肩にがっしりと手をかけて、こういっていた。
「テタイアの司令部で待っていますぞ、殿下。くれぐれも気をつけて」
「将軍。あなたがたも」ルドウィンは笑顔で応える。「では、テタイアで」
 フォゼとジョージョーが制服姿で走ってきた。
「ジョージョーの手作り弁当、忘れずに持ったよな?」
「きっとまたすぐに会えるよね……」
 朝の渓谷けいこくに、旅立ちを知らせる鐘が鳴り響いた。三人はそれぞれの馬に乗り、つかのま安らぎのときを過ごした美しい館をあとにした。
 
 彼らは白銀の谷を川沿いに進み、渓谷を抜け、川の支流をさらに西へと向かった。やがて、傾いた日が、騎乗の旅人たちの長い影を岸辺に落とした。
 ユナは、行く手を見つめたまま、沈みがちに馬を進めていた。夜明けに花園で目にした光景が、脳裏に焼きついて離れない。デューのエレタナへの熱い想いが、息ができないくらい胸をしめつけ、あのときのふたりの声が耳にこだまする。
 もしもそんな状態でなければ、彼女の鋭い感覚は、とうになにかの気配を感じとっていただろう。けれども、いまの彼女には、ヒューディの冗談も、ルドウィンの笑い声も耳に入らなかった。
 日がとっぷりと暮れるまで、彼らは馬を進めていった。そのあとを音もなくつける黒い影には、誰も気づかなかった。