13

 降るような星空のもと、彼らはくぼを発った。デューはあしにルドウィンを乗せ、後ろから支えるように手綱をとり、かたわらを、アリドリアスが寄り添うように駆けてゆく。
 ユナは、アリドリアスが、ほかの馬がルドウィンを運ぶのを承知しないのではないかと思ったが、アリドリアスは主人を乗せた葦毛に近づくと、古い友だちにでも会ったかのように鼻面を寄せ、葦毛の方も親しげにそれにこたえた。そしてアリドリアスは、自分は脇を固めますといわんばかりに、ぴたりと横についたのだった。
 彼らは、夜を徹して走った。丘陵地帯に入り、次第に起伏が激しくなるなか、デューがいったとおり、馬たちはフィーンの馬とともに、翼が生えたかのように走った。
 夜明けの風が大地を吹き渡るころ、彼らは小さな泉のほとりで歩を止めた。
 デューはヤンの手を借り、意識のないルドウィンを草の上に横たえて、フィーンの秘薬を口に含ませた。ヒューディがもの問いたげにデューの顔をのぞき込んだが、彼の表情を見て、そのまま口をつぐんだ。
「戦況はどうですか?」ヤンがたずねる。
「非常に厳しい情勢です。ヴェテールが落ちました」
「ヴェテール?」ヤンは信じられないというようにデューを見た。「難攻不落とうたわれているあの河畔の古都が?」
 デューは暗い表情でうなずく。
「護衛部隊に敵の密偵がいて、その手引きで。われわれは、軍事上の要衝を失いました。ドロテ軍は、ヴェテールから首都を目指して進撃を続けています」
 沈黙が落ちた。
「急げば、明日のうちに白銀の谷に着くでしょう」デューは行く手を仰ぎ、彼らに目を戻す。「少し眠った方がいい。わたしが見張りに立ちます」
 
 仮眠のあと、ささやかな食事を分け合いながら、フォゼが聞いた。
「デュー、フィーンの耳って、ほんとにとがってるんですか?」
 デューは笑い、ほかの者も笑う。昨夜から張り詰めていた空気が、ふとなごんだ。
「見たところは、さしてぼくらと変わりないよ。光を帯びていて、とてもきれいだけどね」
「じゃ、見えないとこが違うんだ」
「え? 知らないのか?」とジョージョー。「フィーンは永遠の命を持ってるんだよ」
「それくらい知ってるさ」フォゼはむっとして相棒を見る。「けど、おとぎ話だろ? それがほんとなら、どんどん増えて大変じゃないか」
「ひいちゃんの話じゃ、子どもは、そんなしょっちゅう生まれないんだ。そのうえ、大いなるダイヤモンドが奪われてからは、ひとりも生まれなくなった。だから、エレタナ王女が最後のフィーンなんだよ。王女にはルシタナが生まれたけど、それは、相手のランドリア王子が人間だったからなんだって」
 ユナは、急に息苦しくなってきた。片手で、胸もとの小さなペンダントを握りしめる。ローレアの花をかたどった、母の形見。父からの贈り物だといって、母が肌身離さず身につけていた金のペンダント……。
 母の面影はおぼろだったが、胸もとのペンダントとやさしい歌声は、いまも心に残っている。その澄んだ声を聴きながら、ユナは父のことを想ったものだ。母も同じ想いで歌っていたのだろう。そのことに気がついたのは、ずっとあとになってからだったけれど。
 ユナの気持ちを察してか、ヒューディが心配そうに彼女を見る。
「永遠に生きるなんてずるくないか?」フォゼがいっている。
「そうかなあ」とジョージョー。「なんだか疲れそうな気がするよ」
「フィーンにも寿命があるそうだよ」デューがいった。「もちろん、人よりはずっと長い。今回来ているフィーンは、二千年前の暗黒の時代に戦ったそうだから」
 フォゼは目をぱちくりさせ、ヒューディが小声でいう。
「デュー。フォゼたちは詳しい事情を知らないんです」
「いまなんて?」とフォゼ。
「なんでもないよ」ヒューディはいう。「ところで、あなたの弓の腕前はすごいですよね。本当に助かりました」
「間に合ってよかった」デューは笑顔でこたえ、「ユナ。きみも灰色を仕留めたそうだね」
 ユナは赤くなる。
「あれは、近かったから……」
「近くても、そうそう冷静になれるもんじゃない。弓はどのくらいやっているの?」
 ユナはちらっとヤンを見た。
「この前、ヤンに素引きを教わって、射ったのは、ゆうべが初めて」
「それが心臓を射抜いたんだね?」デューはいう。「参謀本部に着いたら練習するといい。ヤン殿はウォルダナ代表として忙しくなるだろうから、よければ、ぼくが見ようか?」
 思いがけない言葉だった。胸がどきどきし、ユナはただ黙ってうなずく。
 どこか憂いを帯びた彼の瞳と、やわらかな、それでいてよく通る声には、ユナの魂にふれるなにかがあった。特に、彼が「ユナ」と呼びかけるとき、その声は翼を持ったようにただよい、彼女を包むのだった。
「その参謀本部というのは、昔の要塞かなにかですか?」ヒューディが聞く。
「いや、セティ・ロルダの館といって、王室の別荘だったところだよ。古くは、黄昏たそがれの館と呼ばれていたそうだ」
「黄昏の館?」
「ああ」デューはほほえんだ。「行けばわかるよ」
 
 翌日の午後、彼らは白銀の谷に入った。
 美しい渓谷けいこくだった。さまざまな色調の新緑があふれ、川は澄んだ水色で、光のしずくを集めたようにきらめいている。その平和な光景の中では、時の流れさえも止まっているかのようで、隣の国が戦乱のさなかにあるとは信じられなかった。
「もうすぐだよ」陽がすっかり傾いたころ、デューがいった。
 彼らは川沿いの道を離れ、白樺の木立に入った。ウォルダナを離れてから白樺を見るのは初めてで、ユナは、クレナの小さな村を思いだし、なつかしさでいっぱいになる。
 上り坂を進むと、アーチになった門が現れた。高い門にはつたがからまり、両脇には、門番と騎乗姿の女性がいた。門番のひとりが鐘を鳴らし、その音色が渓谷に響き渡る。
「セティ・ロルダの館にようこそ」騎乗の女性はにこやかにいい、ルドウィンを支えているデューにささやいた。「レイン少佐。エレタナさまがたいそう案じておられます」
 ユナは、はっとする。もうすぐエレタナに会うのだ||
 不意に、空気がひどく濃くなった気がした。アーチを抜け、カーブを描く坂道を上がりながら、その空気をかきわけて進んでゆくようで、ユナは胸が苦しくなる。
 やがて傾斜が緩やかになり、庭園が見えてきた。なかほどにはユニコーンをかたどった噴水があり、遅咲きの水仙がまわりを縁取っている。
 館は、その庭園の奥に静かにたたずんでいた。
 瀟洒な窓が連なる石造りの建物。中央には、円柱に囲まれた広い正面玄関があり、すべてが、この夕暮れのなかで息を呑むような色に染まっている。
 庭園に入ってゆくと、衛兵が並ぶ正面玄関の奥から、ほっそりとしたシルエットが現れた。すらりと背が高く、流れるような白い衣装をまとっている。
 ユナは息を呑んだ。まだ遠く離れていたし、なかば円柱の影になっていたが、ユナにはすぐにわかった。吸い寄せられるように、彼女の瞳を見つめる。その紫の瞳は、深く澄み渡っていた。
 ユナは馬を走らせ、正面玄関の前で飛び降りて石段を駆け上がる。ひととき、ふたりは見つめあった。
 エレタナがほほえみ、両腕を広げる。次の瞬間、ユナはその腕の中に飛び込んでいた。